Op 19 december sprak publicist Robert Levine in Amsterdam tijdens de jaarvergadering van het Nederlands Uitgeversverbond, in het Barbizonhotel in Amsterdam. "Mensen willen best betalen voor online content, maar zorg dat je wat speciaals te bieden hebt."

Hij veegde eerst maar eens de vloer aan met de gratispolitiek van The Guardian. "Het beleid om content gratis weg te geven is op een complete ramp uitgedraaid", zei hij, refererend aan de magere financiële resultaten van het Britse dagblad. “Hoofdredacteur Alan Rusbridger ontslaat  redacteuren en is steeds meer afhankelijk van crowdsourcing van het nieuws. Dat maakt een krant heel kwetsbaar.”

"Platform is king!"
Levine wees op het grote belang van betalende abonnees - ook online - voor het voortbestaan van kranten. "De advertentieinkomsten uit print zullen nooit meer worden wat ze geweest zijn, en zullen vermoedelijk nog verder dalen. Die dalende advertentie-inkomsten bij print zullen ze niet kunnen compenseren door  hogere advertentie-inkomsten online, ook niet als het online bezoek hard zou stijgen. De advertentieprijzen hangen immers af van vraag en aanbod. De vraag naar advertentieruimte is al jaren redelijk constant.  Maar online stijgt het aanbod alleen maar, dus dalen de prijzen. Tegelijkertijd trekken enkele grote partijen als Google en Apple een groot deel van de online advertentie-inkomsten naar zich toe. Je hebt dus echt een solide basis aan lezersinkomsten nodig en daarom zul je een vergoeding moeten vragen voor online content. De behoefte aan goede content  is er altijd geweest en zal blijven bestaan, maar platform is king!"

Controle in een gesloten systeem
Daarbij gelooft de publicist meer in het gesloten app-gebeuren dan in het Open Internet. "Controlling info on the internet is as driving a Porsche very slowly, the platform is not designed for it".  De iPad zou wel een functionerend platform bieden: "Daarbij is het goed dat in Amerika de boekenwereld Apple en Amazon heeft gedwongen om met elkaar te concurreren, zodat er voor uitgevers interessante platforms ontstonden, in plaats van het tegenovergestelde, waarbij uitgevers worden uitgewrongen door machtige distributeurs."

Levine over hoe je consumenten zo ver krijgt dat ze betalen: "Van belang is dat je doelgroepen identificeert die bereid zijn de portemonnee te trekken, en dat je hen vervolgens iets speciaals hebt te bieden. Als men iets echt wil hebben, dan is de bereidheid er wel degelijk om in de buidel te tasten. The New York Times werd in korte tijd bijna twee keer zo duur en bijna iedereen pikte het! Consumenten niet zozeer prijssensitief, als wel gemaksensitief. Men betaalt liever drie dollar extra dan dat men zes extra muisclicks moet doen."

Samenvatting Mediafacts van het boek 'Free Ride'!
Opmerkelijk! In zijn boek Free Ride: How digital parasites are destroying the culture business and how the culture business must fight back! veegt Robert Levine de vloer aan met het vaak geprezen Open Internet, waar alle informatie gratis toegankelijk en gratis uit te wisselen zou moeten zijn. Hij zet uiteen hoe de cultuursector door het Open Internet dreigt te worden teruggeworpen naar de zeventiende eeuw: een tijd waarin contentproducenten weinig verdienden en beschermheren nodig hadden.
In zijn boek veegt hij ook de vloer aan met Google. Deze technologische molog lobbyt niet alleen, maar financiert volgens Levine zelfs advocatengroepen die pleiten voor een volledig Open Internet. Een internet waarin alle content vrij toegankelijk en vrij uitwisselbaar zou moeten zijn. Lees hier een prikkelende samenvatting door Mediafacts van dit boek dat recent in de internetscene al veel stof deed opwaaien.